NASA confirma el descubrimiento de más de 5.000 planetas fuera del Sistema Solar

NASA confirma el descubrimiento de más de 5.000 planetas fuera del Sistema Solar

NASA confirma el descubrimiento de más de 5.000 planetas fuera del Sistema Solar

“Cada uno de ellos es un mundo nuevo. Me emociono con cada uno porque no sabemos nada de ellos”, dijo la directora científica e investigadora del Instituto de Ciencia de Exoplanetas de la NASA.

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés) confirmó que existen más de 5,000 planetas conocidos más allá de nuestro sistema solar.

Según el organismo, esto supone un verdadero hito para la astronomía y la búsqueda de vida extraterrestre. Entre estos exoplanetas existen “mundos rocosos del tamaño de la Tierra y otros gigantes gaseosos mayores que Júpiter”.

“No es solo un número. Cada uno de ellos es un mundo nuevo, un planeta totalmente nuevo. Me entusiasma cada uno porque no sabemos nada de ellos”, explicó Jessie Christiansen, directora del Archivo de Exoplanetas de la NASA.

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El Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito lanzado en 2018 y el telescopio espacial James Webb, que fue enviado en diciembre, podrían explotar la capacidad de los científicos para hallar nuevos exoplanetas más allá de nuestro sistema solar. De acuerdo con los científicos, es posible que nuestra galaxia albergue miles de millones de estos cuerpos celestes.

De los 5,000 planetas que se han encontrado hasta ahora, 35 por ciento es similar a Neptuno, y pueden ser gigantes de hielo o mucho más calientes. En tanto, cerca de 31 por ciento se denomina Super Tierras, con tamaños que van desde el de nuestro planeta hasta Neptuno. Por su parte, 30 por ciento son gigantes gaseosos.

Los científicos descubrieron los primeros exoplanetas gracias a un método que consiste en rastrear el movimiento de una estrella causado por la atracción gravitatoria de los planetas en órbita. Luego, enviaron un telescopio espacial cuya misión consistió en observar más de 170,000 estrellas en busca de caídas de luz que podrían indicar el paso de un planeta, lo que es conocido como el método del tránsito.

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Púlsares y planetas lejanos

De lo que sí está segura la NASA es que nuestra galaxia probablemente contiene cientos de miles de millones de estos planetas. El constante anuncio de estos descubrimientos comenzó en 1992 con la aparición de nuevos mundos extraños que orbitaban alrededor de una estrella aún más extraña.

Esta era un tipo de estrella de neutrones conocida como púlsar, un cadáver estelar que gira rápidamente y emite pulsos con ráfagas de milisegundos de radiación abrasadora. La medición de los cambios ligeros en el ritmo de los pulsos permitió a los científicos revelar planetas en órbita alrededor del púlsar.

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El hallazgo de solo tres planetas alrededor de esta estrella giratoria esencialmente dio lugar a un aluvión de descubrimientos, dijo Alexander Wolszczan, el autor principal del documento que -hace 30 años- dio a conocer los primeros planetas que se confirmaron fuera de nuestro sistema solar.

“Si podemos encontrar planetas alrededor de una estrella de neutrones, los planetas tienen que estar básicamente en todas partes”, indicó Wolszczan. “El proceso de producción de planetas tiene que ser muy robusto”.

Wolszczan, que todavía busca exoplanetas como profesor en la Universidad Penn State, dice que estamos abriendo una era de descubrimientos que irán más allá de simplemente añadir nuevos planetas a la lista. El Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito, que fue lanzado en 2018, continúa haciendo nuevos descubrimientos de exoplanetas.